El final de los Juegos de la Commonwealth trae la perspectiva de un nuevo Súper Sábado | Juegos de la Commonwealth 2022

keely Hodgkinson recuerda vívidamente la primera vez que vio atletismo en la televisión, sentada con la boca abierta mientras Jessica Ennis-Hill, Greg Rutherford y Mo Farah alcanzaban el oro y la gloria durante 44 extraordinarios minutos en los Juegos Olímpicos de Londres 2012. La actuación de Ennis-Hill fue tan inspiradora que Hodgkinson, de 10 años, decidió volver a correr después de haberse tomado unos meses libres para concentrarse en la natación. Y casi una década después, la brillante estrella de los 800 metros está preparada para liderar una nueva carrera por las medallas este fin de semana.

En el Alexander Stadium de Birmingham ya barajan la posibilidad de un nuevo Súper Sábado, con Hodgkinson y Laura Muir en los 800 m femeninos, Jake Wightman y Josh Kerr en los 1500 m masculinos, y Zharnel Hughes en los 200 m masculinos todos con su ojos en oro.

Mientras tanto, los organizadores de los Juegos de la Commonwealth han estructurado el programa del domingo de tal manera que se centra en el deporte de equipo femenino una semana después de la impresionante victoria de las Lionesses en el Campeonato de Europa, con las finales femeninas de hockey, netball y cricket en un lugar de honor.

Inevitablemente también están apodando el día Súper Domingo. Pero, como también señalan, es parte de una tendencia más amplia para impulsar el deporte femenino. Este año, los Juegos se convertirán en el primer gran evento multideportivo en otorgar más medallas a mujeres que a hombres, con 136 eventos de medallas para mujeres y 134 para hombres.

Muchos de ellos se repartirán durante un fin de semana empapado de expectación, expectación y rivalidades de alto nivel. En el camino, Inglaterra también espera reducir la brecha con Australia en la parte superior de la tabla de medallas para preparar un desenlace emocionante para los Juegos, que terminan el lunes.

Y a la vanguardia de la carga por la medalla de oro estará Hodgkinson, la intrépida joven de 20 años de Wigan, quien recientemente agregó una brillante plata mundial de 800 m a su plata olímpica en Tokio.

El fin de semana pasado, como millones de personas, vio a su amiga de la escuela, Ella Toone, marcar el primer gol en la victoria de Inglaterra por 2-1 en el Campeonato de Europa sobre Alemania la semana pasada. Pero ahora también quiere poner su nombre más en la corriente principal. “Se trata de aprovechar la oportunidad”, dice, y eso es algo que ya ha hecho mejor que la mayoría en su floreciente carrera.

Keely Hodgkinson de Inglaterra lidera el camino en las eliminatorias de 800 m. Fotografía: Isaac Parkin/PA

Sin embargo, dice que podría haber tomado un camino diferente si no fuera por Londres 2012. “Solía ​​nadar mucho en ese momento”, dice. “También practiqué atletismo por un tiempo, y luego lo dejé. Pero luego volví después de ver a Jess siendo la estrella femenina de los Juegos Olímpicos de Londres. Pensé que ella era absolutamente increíble. Competir en los Juegos Olímpicos de casa definitivamente la presionó mucho y logró ofrecer algo espectacular”.

Hodgkinson no conoce a Ennis-Hill, pero el año pasado la pareja intercambió mensajes en los que ella le contó la influencia que había tenido. Al igual que Ennis-Hill, posee una valentía que es casi tan impresionante como su ascenso a la cima de su deporte. Sin embargo, admite que no siempre fue así.

Recuerda correr en los campeonatos del Gran Manchester cuando tenía 12 o 13 años y estaba tan nerviosa que quería retirarse. “Yo estaba como ‘Papá, no voy a postularme’”, dice ella. “Y tuvo que sobornarme con un par de zapatos. Pero terminé ganando. Ahí es donde se hizo mi carrera atlética. Ahora siento que puedo manejar cualquier situación.

“Mi papá siempre ha sido una gran influencia para mí. Y él siempre decía: ‘Si crees en algo, puedes ir y hacerlo’. Así que ese siempre ha sido mi pensamiento. Simplemente doy todo, me devuelvo a mí mismo y espero llegar a la cima”.

La emoción del fin de semana comienza a las 11 a. m. del sábado, cuando las jugadoras de críquet de Inglaterra se enfrenten a India en las semifinales T20 en Edgbaston. Son grandes favoritos después de ganar su grupo por delante de Nueva Zelanda, y es probable que la victoria los vea enfrentando a Australia en la final del domingo.

La acción salta a la pista a la 1:10 p. m. cuando el campeón mundial de 1500 m Wightman se enfrenta a un campo de primera clase que incluye al keniano Timothy Cheruyiot y su compañero de equipo escocés Josh Kerr, los medallistas de plata y bronce en los Juegos Olímpicos del año pasado.

Poco más de una hora después, todos los ojos estarán puestos en el NEC Arena cuando los netballers de Inglaterra se enfrenten a Australia en una revancha de la final de 2018 en Gold Coast. Es probable que sea cerrado y dramático, pero la defensora de Inglaterra, Jade Clarke, cree que una afición local llena podría marcar la diferencia. “Las luces están apagadas, todos tienen sus antorchas encendidas”, dice ella. “Simplemente siento que son parte del equipo y nos da un impulso cada vez que tenemos un bajón en el juego o el impulso va en nuestra contra”.

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Los hombres de Inglaterra también se enfrentarán a Australia en el hockey a las 8:15 pm, aunque no serán favoritos contra un equipo que busca su séptimo título consecutivo. Luego, la acción vuelve a la pista, donde Hodgkinson y Hughes esperan ganar un segundo y tercer oro en pista del día para Inglaterra.

No se sorprenda si los 800 m de Hodgkinson es una de las carreras de los campeonatos dado que el campo no solo incluye a la medallista de bronce mundial de 800 m Mary Moraa de Kenia, sino también a Muir, quien ganó el bronce mundial de 1500 m en Eugene y la jamaicana Natoya Goule, quien ha corrió 1:57.90 este año y lució sensacional en su calor.

Inevitablemente, la calidad general de estos Juegos ha sido mixta, por decirlo suavemente. Pero en la pista de atletismo y el campo de cricket, la cancha de netball y el campo de hockey, debería haber batallas reales en abundancia este fin de semana. Es hora de abrocharse el cinturón y disfrutar del viaje.

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