¿En qué parte del mundo van a evitar los rusos las sanciones?

Occidente ha excluido a Rusia de muchos bancos estadounidenses y europeos en respuesta a la invasión de Ucrania.

Una forma en que los rusos ricos y de clase media, y los empresarios cercanos al presidente ruso Vladimir Putin, han eludido las sanciones sin precedentes que enfrenta Rusia ha sido enviar su dinero a los Emiratos Árabes Unidos (EAU), la federación súper rica de siete países petroleros semiautónomos y autocráticos. estados en el Golfo Pérsico que ha optado por no participar en las sanciones dirigidas por Estados Unidos.

Durante años, empresarios sancionados cercanos a Putin han estado invirtiendo mucho en bienes raíces de lujo de los Emiratos Árabes Unidos, según bases de datos filtradas. En los últimos meses se ha convertido en un santuario de yates. Más aviones privados rusos que nunca vuelan desde Moscú a los Emiratos Árabes Unidos, según el New York Times, y el multimillonario ruso Roman Abramovich estacionó su Dreamliner en Dubai. La aerolínea nacional emiratí, por su parte, es una de las pocas que continúa con el servicio directo desde Rusia. (Los Emiratos también son un centro de la mafia rusa desde hace mucho tiempo y un centro turístico ruso desde hace mucho tiempo).

“Podemos ver a dónde van sus yates, podemos ver a dónde van sus aviones, y todo va hacia allá”, dijo Jodi Vittori, experta en anticorrupción de Carnegie Endowment for International Peace. “Esa es solo una ventanilla única para las finanzas ilícitas”.

El dinero sucio del círculo íntimo de Putin también ha fluido en el mercado inmobiliario de lujo de Londres y en la economía extraterritorial del Reino Unido, entre otras ciudades y mercados globales menos regulados, como el arte y las criptomonedas, que brindan el escudo del anonimato.

Pero esto es dinero oscuro que va a parar a un centro de dinero sucio. Aunque los grupos de vigilancia han tratado de rastrear los montos en dólares secuestrados en los Emiratos, la naturaleza secreta de las transferencias y el hecho de que algunas sean de rusos menos conocidos que no están en las listas de sanciones hace que la forma y la escala sean difíciles de mapear.

“Los Emiratos Árabes Unidos son un gran agujero en el cubo”, explicó Karen Greenaway, ex agente del FBI. “El movimiento de dinero, y no podemos verlo, permite que Rusia continúe administrando su economía y su economía de guerra”.

Dos exfuncionarios del Tesoro con experiencia trabajando en Medio Oriente me dijeron que ese es un problema importante. Es una de las razones por las que, en marzo, el Grupo de Acción Financiera Internacional, un organismo intergubernamental de establecimiento de normas con sede en París, incluyó a los EAU en la lista gris. Esa lista de vigilancia global identifica países con lavado de dinero y financiamiento ilícito conocidos. Ahora, las instituciones financieras internacionales que operan allí deben monitorear las transacciones con más cuidado. Esos riesgos podrían dañar la robusta economía de los Emiratos Árabes Unidos. En respuesta, los expertos me dijeron que los EAU están tratando de implementar reformas para salir de la lista gris y mejorar su posición. Un portavoz de la oficina contra el lavado de dinero y el financiamiento del terrorismo de los Emiratos Árabes Unidos dijo en un comunicado: “Los Emiratos Árabes Unidos ya ha adoptado una serie de medidas tangibles para ampliar el compromiso con el Grupo de Acción Financiera Internacional (GAFI) y promulgar reformas nacionales efectivas”.

Pero a medida que los rusos huyen a los Emiratos Árabes Unidos y envían su dinero allí, la administración de Biden solo está acercando a los líderes emiratíes a Washington. Durante su viaje a Medio Oriente en julio, el presidente Joe Biden invitó al presidente emiratí, Mohammed bin Zayed al-Nahyan, a la Oficina Oval. Entonces, ¿cómo es que los Emiratos Árabes Unidos pueden salirse con la suya siendo el destino elegido para el efectivo ruso mientras mantienen una relación tan estrecha con los EE. UU.?

Cómo el sistema emiratí permite que esto suceda

Los Emiratos son un centro financiero global que se basa en regulaciones libres. “Dubai básicamente comenzó como una cala pirata”, Sarah Chayes, autora del libro. Ladrones de Estado: Por qué la corrupción amenaza la seguridad global, dijo. Varias decenas de zonas francas financieras y zonas francas proporcionan refugios para el dinero extranjero para evitar impuestos, y las regulaciones flexibles del país lo convierten en un lugar particularmente fructífero para expatriados y empresas extranjeras. No hay impuesto sobre la renta; el impuesto al valor agregado solo se introdujo en 2018; y su primer régimen de impuesto de sociedades está fijado para 2023.

Dubái se ha convertido en el hogar de las finanzas ilícitas y otros valores como el oro, el arte y, más recientemente, las criptomonedas. Chayes recordó haber visto lo que parecían ser maletas pesadas llenas de efectivo que llegaban al aeropuerto de los Emiratos Árabes Unidos desde Afganistán cuando trabajaba como asesora del Pentágono, y luego se enteró de que millones en efectivo ingresaban a los Emiratos Árabes Unidos desde Afganistán por año.

Es un centro para empresas estadounidenses e internacionales, a menudo su base y puerto de escala para negocios en Medio Oriente. También está el programa de visa dorada, donde los compradores de propiedades de lujo pueden obtener permisos de residencia emiratíes extendidos (que son casi imposibles de recibir para los trabajadores internacionales).

Una villa residencial en construcción en el distrito de playa Al Mamzar de Dubai, el 23 de marzo de 2022.
Christopher Pike/Bloomberg a través de Getty Images

Un exfuncionario del Tesoro, que habló bajo condición de anonimato, explicó que el hecho de que los Emiratos Árabes Unidos sean un conducto para la evasión de sanciones no es nada nuevo. “La actitud de laissez-faire los ha beneficiado económicamente”, dijeron. “Es algo que es bastante notorio abiertamente”. Es un riesgo conocido sobre el que los consultores estratégicos asesoran a los clientes.

Y hay indicadores de que los funcionarios de los EAU están ignorando la corrupción. Los funcionarios financieros de EE. UU. presentan millones de informes de actividades sospechosas anualmente mientras monitorean los flujos de dinero dentro de las instituciones bancarias, por ejemplo. Pero Lakshmi Kumar de Global Financial Integrity ha señalado que las zonas francas de los EAU, por ejemplo, publican un número sospechosamente bajo de tales informes. Ella piensa que los Emiratos Árabes Unidos no están monitoreando la actividad sospechosa de una manera comparable a las economías de tamaño similar.

“La falta de números puede contar una historia evocadora y efectiva”, me dijo. “La razón [the Emirati economy is] permitido tener esa libertad y comodidad para operar es porque no hay ningún palo en el otro extremo”.

El problema de la aplicación puede tener que ver con el liderazgo. Los EAU no tienen instituciones democráticas ni agencias independientes, y muchos tribunales, fuerzas del orden y agencias ejecutivas están a cargo de miembros de la familia real. “Creo que, en última instancia, otra razón por la que los Emiratos realmente no están interesados ​​en hacer nada con respecto a los oligarcas rusos es porque tienen sus propios oligarcas”, dijo Greenaway.

No se tolera la disidencia, las penas de prisión son duras y la vigilancia de alta tecnología está muy extendida. Como me dijo Vittori, “Hasta donde sabemos, este es uno de los estados de vigilancia más importantes del mundo”.

A pesar de la aparente corrupción y el apoyo implícito de los EAU a uno de los principales adversarios de los EE. UU., los Emiratos ocupan una posición destacada en Washington. Los expertos me dijeron que lo que los EAU aportan, en términos de cooperación contra el terrorismo y su acuerdo de 2020 con Israel después de décadas sin relaciones diplomáticas, es demasiado importante para que los legisladores estadounidenses den prioridad a la rendición de cuentas en otros temas.

“Estados Unidos ha ayudado a unir a los Emiratos Árabes Unidos e Israel y sus vecinos, pero queremos asegurarnos de que Estados Unidos permanezca en la mesa”, me dijo Michael Greenwald, ex alto funcionario del Tesoro.

También vale la pena señalar que los Emiratos Árabes Unidos tardaron más de una década en lidiar con el financiamiento del terrorismo. Eso sugiere que, incluso en ausencia de la voluntad política necesaria, podría tomar tiempo construir una infraestructura para monitorear el dinero oscuro ruso.

“Toda la arquitectura construida contra ISIS y los terroristas de al-Qaeda no iba a tener éxito en perseguir a los oligarcas rusos”, me dijo un ex alto funcionario de inteligencia, que habló bajo condición de anonimato. “Construimos una puerta para evitar que los caballos escaparan, pero ahora tenemos animales completamente diferentes”.

¿Qué podría hacer Estados Unidos con el dinero sucio ruso en los Emiratos Árabes Unidos?

La urgente necesidad de detener la corrupción fue un principio central de un discurso que la alta funcionaria del Tesoro, Elizabeth Rosenberg, pronunció ante los banqueros árabes en febrero de este año.

“Casi todos los actos de corrupción fluyen a través del sistema financiero formal, el sistema del que todos formamos parte, lo que significa que todos tenemos la capacidad y la responsabilidad de detenerlo”, dijo. Por mucho que EE. UU. tomara medidas drásticas contra el financiamiento del terrorismo a nivel internacional después de los ataques del 11 de septiembre de 2001, explicó, ahora EE. UU. se centrará en la corrupción. Pero dos semanas después, Rusia invadió Ucrania y, desde entonces, el mensaje ha cambiado.

El presidente Biden se sienta a la derecha en una silla ornamentada, respaldado por las banderas de los EE. UU. y los Emiratos Árabes Unidos.  A la izquierda, el presidente de los Emiratos Árabes Unidos, Nahyan, sentado con una fila de funcionarios.

El presidente Joe Biden se reúne con el presidente de los Emiratos Árabes Unidos, Mohammed bin Zayed al-Nahyan, en Jeddah, Arabia Saudita, el 16 de julio.
Tribunal Presidencial de los EAU/Folleto/Agencia Anadolu a través de Getty Images

Cuando el subsecretario del Tesoro, Wally Adeyemo, visitó los Emiratos Árabes Unidos y se reunió con banqueros en junio, la palabra “corrupción” estuvo ausente de sus comentarios. Sin embargo, le dijo a un periódico emiratí que había planteado la cuestión de los rusos que utilizan el sector financiero de los EAU en sus reuniones.

“Estoy aquí hoy para agradecer a quienes han cooperado en este esfuerzo y subrayar la necesidad de su vigilancia y acción proactiva para combatir la evasión de sanciones rusas, incluso en los Emiratos Árabes Unidos”, dijo Adeyemo a los banqueros. (Una delegación emiratí visitó Washington a principios de julio para discutir la cooperación).

Después de la reunión del presidente Joe Biden con el presidente de los Emiratos Árabes Unidos durante su reciente viaje a Medio Oriente, no salió nada tan enfático. Rusia no apareció en una declaración conjunta entre EE. UU. y los EAU que surgió de esa conversación, pero el documento dice: “El presidente Biden reconoció los esfuerzos de los EAU para fortalecer sus políticas y mecanismos de aplicación en la lucha contra los delitos financieros y los flujos de dinero ilícito”. Más temprano ese día, un alto funcionario de la administración de Biden evadió una pregunta sobre los Emiratos Árabes Unidos como refugio para el dinero ruso y enfatizó que los Emiratos Árabes Unidos votaron del lado derecho de una votación de la Asamblea General de las Naciones Unidas contra Rusia.

Pero la administración de Biden reconoce que los EAU se han convertido en un centro financiero alternativo para los destructores de sanciones.

Como dijo Barbara Leaf, la principal diplomática de Medio Oriente del Departamento de Estado que se desempeñó como embajadora en los Emiratos Árabes Unidos de 2015 a 2017, en una audiencia reciente en el Congreso: “En lo que respecta a los Emiratos Árabes Unidos, no estoy contenta, no estoy contenta en absoluto con el registro en este punto, y planeo hacer de esto una prioridad, para conducir a una mejor alineación, digamos, de esfuerzo”.

La pregunta entonces es: ¿Cómo sería convertirlo en una prioridad?

Después de ser incluida en la lista gris, la Oficina Ejecutiva de Lucha contra el Lavado de Dinero y el Financiamiento del Terrorismo de los EAU prometió iniciar nuevas inspecciones de instituciones, “con el objetivo de lograr el pleno cumplimiento de los estándares internacionales del Grupo de Acción Financiera Internacional (GAFI)”.

La inclusión en la lista gris fue una llamada de atención, y las autoridades financieras emiratíes están monitoreando más cuidadosamente las transacciones financieras diarias, según un consultor comercial con sede en los Emiratos, que solo habló de forma anónima. “El banco central realmente está tomando medidas enérgicas”, me dijeron, “porque los altos funcionarios financieros aquí están realmente preocupados por la reputación”.

“Los Emiratos Árabes Unidos se está basando activamente en el progreso significativo realizado hasta la fecha”, dijo el portavoz de la oficina contra el lavado de dinero. “Mirando hacia el futuro, los EAU continuarán desarrollando su capacidad para detectar, investigar y comprender el lavado de dinero y el financiamiento del terrorismo, y avanzar en los marcos de cumplimiento de delitos financieros dentro del país y en todo el mundo”.

Este es un comienzo, pero los expertos anticorrupción buscan un ajuste de cuentas más sistémico. La falta de voluntad política por parte de los emiratíes es la respuesta unánime de por qué se ha hecho tan poco para reformar. Y la falta de apetito del lado estadounidense ayuda a explicar por qué Estados Unidos no ha presionado a los emiratíes.

Pocos países en el ecosistema de Washington tienen impulsores tan influyentes como los Emiratos. En las redes sociales de la embajada de los Emiratos Árabes Unidos, por ejemplo, el exgeneral y secretario de Defensa de la administración Trump, James Mattis, promociona lo bueno que es el país.

“Estados Unidos probablemente no tomará medidas serias para castigar a los Emiratos Árabes Unidos por esto”, dice Giorgio Cafiero, de la consultora Gulf State Analytics. “Porque el país tiene un barniz muy liberal y una narrativa de ser un país tolerante. También es un país que hace mucho cabildeo en Washington, por muchas razones, los Emiratos Árabes Unidos escapan a las críticas en los Estados Unidos”.

De hecho, los Emiratos Árabes Unidos fueron el invitado de honor del Smithsonian Folklife Festival este año en el National Mall de Washington. El país es tan bueno en las victorias, mientras se burla de las reglas.

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