Isla Norfolk: el pequeño territorio que es una potencia de bolos de los Juegos de la Commonwealth | Juegos de la Commonwealth 2022

AUnas 2.000 personas viven en la isla Norfolk, un territorio externo australiano a 1.400 km de la costa de Nueva Gales del Sur. Sorprendentemente, 10 de ellos, casi la mitad del porcentaje de la población total, se encuentran actualmente en Birmingham representando a la isla en los Juegos de la Commonwealth. Los 10 están participando en un deporte en Birmingham: bolos sobre césped.

Un punto de tierra de 35 kilómetros cuadrados en medio del vasto Océano Pacífico, entre Nueva Zelanda y Nueva Caledonia, la isla de Norfolk se estableció inicialmente como una colonia penitenciaria a principios del siglo XIX. Posteriormente fue abandonado y permaneció deshabitado hasta 1856, cuando la comunidad de descendientes de los amotinados del HMS Bounty, que había superado las Islas Pitcairn, otro territorio británico en el Pacífico, se mudó a Norfolk. Muchos isleños de Norfolk hoy son descendientes de estos colonos.

Norfolk estuvo gobernado desde Nueva Gales del Sur durante décadas y se incorporó formalmente a Australia en 1913. En 1979, las autoridades federales otorgaron a los isleños un autogobierno limitado, con una asamblea elegida responsable del gobierno de Norfolk. Este estatus inusual le permite competir en los Juegos de la Commonwealth, que, a diferencia de los Juegos Olímpicos, permiten la participación de ciertos territorios no estatales. Por lo tanto, la Isla Norfolk se unió a las Islas Malvinas, Gibraltar, Santa Elena, Islas Turcas y Caicos, Guernsey, Jersey, Isla de Man y Niue durante la ceremonia de apertura en Birmingham la semana pasada.

“La Isla Norfolk ha participado en los Juegos de la Commonwealth desde 1986”, explica la jefa de misión del equipo, Sheryl Yelavich, administradora del hospital local. La isla ha competido en todos los Juegos desde entonces y ganó dos medallas de bronce; la aparición en Birmingham son los 10º Juegos de la isla. “Somos parte de las 72 naciones de la Commonwealth”, dice ella. “Hemos estado en los Juegos antes como un territorio externo de Australia; nada ha cambiado, se ha mantenido igual”.

Carmen Anderson, miembro del equipo de bolos de Norfolk Island, en un monumento para conmemorar el Campeonato Mundial Femenino de Bolos sobre Césped. Fotografía: Matthew Lewis/Getty Images

Es posible que nada haya cambiado en el frente deportivo, pero mucho ha cambiado políticamente en los últimos años, lo que hace que la participación en los Juegos de la Commonwealth sea aún más importante simbólicamente para los habitantes de las islas Norfolk. En 2015, el gobierno federal abolió el autogobierno, “para abordar problemas de sostenibilidad”, incluidas las dificultades financieras que habían surgido. Desde 2016, las leyes australianas se aplican a la isla y los viajes entre Australia y Norfolk se consideran nacionales. La isla está representada a nivel federal a través del Territorio de la Capital Australiana; El nuevo representante electo, el senador David Pocock, visitó recientemente.

El fin del autogobierno sigue siendo un punto delicado. Algunos lugareños han abogado por que la Isla Norfolk se separe de Australia y se una a Nueva Zelanda, lo que podría permitir una mayor autonomía (como ocurre con Niue y las Islas Cook). Los residentes de Norfolk incluso han solicitado a las Naciones Unidas, representadas por el eminente abogado Geoffrey Robertson QC, que se agreguen a la lista del organismo de territorios sin autogobierno, que tienen derecho a la autodeterminación según el derecho internacional.

En una columna reciente, el ex primer ministro de ACT, Jon Stanhope, criticó las reformas por devolver a la isla a “lo que es, en efecto, el estado colonial”. Preguntó: “¿Cuánto tiempo [does] ¿La Mancomunidad tiene la intención de negarle a la gente de la Isla Norfolk una voz en el gobierno de su comunidad y los mismos derechos democráticos que disfrutan los residentes de, digamos, Canberra?

Susie Hale, maestra de escuela en Norfolk y madre de Ellie Dixon, la jugadora de bolos más joven del equipo en Birmingham, dice que los Juegos son una oportunidad importante para ser representados como isleños de Norfolk. “Marchar bajo nuestra bandera y cantar nuestro himno, cuando todos los demás derechos y libertades han sido despojados de la gente de la isla de Norfolk, es una de las pocas oportunidades cuando podemos representar públicamente bajo nuestra bandera”, dice ella.

Ese es particularmente el caso de los descendientes de los colonos originales de Pitcairn, que están representados en el equipo. “Son personas muy orgullosas y muy orgullosas de representar a su club, su deporte y su nación”, dice Yelavich.

Una isleña de Norfolk que marchó bajo la bandera en Birmingham fue Shae Wilson, que se abrió camino hasta las semifinales. Wilson, de 23 años, está compitiendo en sus segundos Juegos: se la considera una estrella en ascenso en la comunidad de bolos sobre césped de Norfolk. De regreso a casa, Wilson trabaja como maestra de educación infantil. “Solo hago unas pocas horas en el club de bolos local en el medio”, dice ella.

Los isleños de Norfolk marchan en la ceremonia de apertura.
Los isleños de Norfolk marchan en la ceremonia de apertura. Fotografía: Hannah McKay/Reuters

Wilson se enfrentó a una oponente australiana, Ellen Ryan, en la semifinal. En el partido de rencor entre Australia y Norfolk, Ryan salió disparado para liderar 9-0, antes de que Wilson regresara para nivelar el marcador en 17-1. Pero un “cabo suelto” de Wilson (los tazones se anotan primero a 21) hizo que el australiano ganara. Si bien Wilson no pudo sumar una tercera medalla al récord de todos los tiempos de Norfolk, después de perder ante Sita Zalina Abmad de Malasia en la decisión por la medalla de bronce, ella refleja positivamente los Juegos.

“No pude terminarlo del todo, pero casi lo logré”, dice. “Es una gran oportunidad para competir con personas de todo el mundo. Y pone a nuestra isla en el mapa. Obviamente somos pequeños, en medio del océano, y mucha gente no sabe que existimos. Es increíble representar a nuestro hogar”.

De vuelta en Norfolk, los lugareños han estado encantados con el éxito de Wilson y las sólidas actuaciones de otros jugadores de bolos. “Es un revuelo absoluto”, dice Phil Jones, quien ganó el bronce en los Juegos de 2018 en los triples masculinos, pero esta vez no está compitiendo. “Toda la isla está detrás de este equipo. Todo el mundo está mirando, escuchando, hablando. Todo se trata de los Juegos de la Commonwealth aquí en este momento”.

Incluso en Birmingham (o, más exactamente, Leamington Spa, donde se llevan a cabo los bolos), se siente el apoyo de casa. “Obviamente, conocemos a todos, por lo que todos están muy emocionados por nosotros”, dice Wilson. “Todos son tan solidarios en casa”.

Jones, un veterano estadista del deporte en Norfolk, atribuye la destreza de bolos de la isla a las oportunidades presentadas por los Juegos, además de los campeonatos mundiales y torneos regionales, como los Juegos del Pacífico, que también dan la bienvenida al territorio. “Todos quieren esa oportunidad de probarse a sí mismos”, dice. “Todos nuestros jugadores quieren estar en el [Commonwealth Games] equipo: ven lo que les espera, practican más”. Ayuda a que ellos también lo disfruten. “Simplemente hay un amor por el juego”, agrega Yelavich.

Carmen Anderson en acción en la tercera ronda de cuatro mujeres en Leamington Spa.
Carmen Anderson en acción en la tercera ronda de cuatro mujeres en Leamington Spa. Fotografía: Matthew Lewis/Getty Images

La competencia de bolos sobre césped en estos Juegos concluye el sábado, pero el equipo de la Isla Norfolk ya está mirando hacia los Juegos de 2026 en Victoria. Los isleños de Norfolk compitieron anteriormente en tiro en los Juegos de la Commonwealth, pero el deporte se eliminó de la lista de Birmingham. Se están realizando esfuerzos para presionar para que se restablezcan los disparos dentro de cuatro años, lo que sería un impulso para los isleños. “Tendremos que esperar y ver cuáles serán los deportes programados para esos Juegos futuros”, dice Yelavich.

Si bien el estatus político de Norfolk pende de un hilo (el senador Pocock ha dicho que defenderá a los isleños y podría usar su poder en el Senado para impulsar reformas), el relativo éxito deportivo del territorio parece que continuará. Pase lo que pase políticamente, los jugadores de bolos de la isla Norfolk volverán a los próximos Juegos de la Commonwealth.

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